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人类丰满的AI梦,正在撞上冰冷的现实

2021年02月23日 09:38来源:未知手机版

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1 月 19 日,据《华尔街日报》援引知情人士报道,IBM 正在考虑出售 Watson Health 业务,可能的方案包括出售给私募股权公司、医疗行业企业或者与一家特殊目的收购公司(SPAC)合并。

Watson Health 部门主要负责将 AI 用于帮助医院、保险公司和制药企业处理数据。《华尔街日报》援引知情人士报道,该部门年收入大约为 10 亿美元,但目前仍未盈利。

IBM 在 2020 年 4 月迎来了新任 CEO 阿尔温德·克里希纳(Arvind Krishna)。上任后,克里希纳着手简化公司业务线,让云计算在市场中变得更加有竞争力。如若 Watson Health 真的被出售,对 IBM 的 AI 业务来说,无疑是一次不小的挫折。

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曾想替人类解决肿瘤治疗

长久以来,Watson 都是 IBM AI 业务的一块招牌,也是人类最初充满野心的AI梦的代表。

2011 年,深度学习方法刚刚被重新定义,仍未掀起新一轮 AI 浪潮。但此时 IBM 的 Watson 就在美国最受欢迎的智力竞猜节目《危险边缘》中,击败了该节目历史上最成功的两位人类选手。

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Watson 在比赛中展现了强大的自然语音理解能力。要赢得比赛,它必须解析大量文字找到线索,然后搜索大量文本数据库,以检索可能的答案。在击败两位人类冠军后的第二天,IBM 宣布了 Watson 的新职业目标:一名 AI 医生。

从逻辑上看,Watson 在竞猜节目上展现的能力,似乎可以移植到医学领域——都是先理解自然语言(患者的电子病历),然后检索文本数据库(治疗方案和最新医学文献),最终给出答案。这个方案的价值在于,每天有将近 8000 篇医疗文章发布,医生一篇篇读是不可能的,AI 能帮助医生阅读最新医学成果。

2013 年,IBM 更是将研究重心聚焦于肿瘤治疗这一最大的、人类尚无法攻克的医学挑战上。2015 年,IBM 成立了专门的部门—— Watson Health,可见其当时的决心。IBM 前 CEO 罗睿兰(Virginia Rometty)曾把 Watson Health 称之为公司的“登月计划”。

众所周知,AI 的基础是大量训练数据。为了获得这些数据,IBM 花费约 40 亿美元收购了 4 家医疗领域数据驱动型公司,分别是 Phytel、Explorys、Merge Healthcare 和 Truven Health Analytics。2016 年,成立仅两年的 Watson Health,员工规模已经达到一万多人。

在重点发力的肿瘤治疗领域, Watson Health 吸引了许多著名合作机构,包括安德森癌症中心、纪念斯隆-凯特琳癌症中心、梅奥医院、奎斯特诊断公司。2016 年 8 月,Watson Health 还进军中国,推出“健康中国”生态圈共赢计划。

声势壮大的宣传、数额庞大的并购、权威机构的合作,IBM 通过一系列举措让外界对 Watson Health 的预期提得非常高。毕竟,用最前沿的 AI 技术来解决最困难的医疗问题,这件事情听上去就非常性感。

不过,后来的发展事与愿违。安德森肿瘤中心曾与 IBM 合作,为肿瘤学家创建咨询工具。该工具利用自然语言处理技术来汇总患者的电子健康记录,然后匹配数据库提供治疗建议。安德森癌症中心在这个项目上投入了 6200 万美元,但最终结局却是双方在 2017 年 2 月终止了合作关系。

业界开始对 Watson Health 产生怀疑,它自己的问题也接踵而至。2018 年 5 月,美国媒体 The Register 报道,Watson Health 部门要解雇大约 50%-70% 员工,引发了巨大震动。不过后来科技媒体 IEEE Spectrum 的报道指出,被裁员工主要来自收购的三家公司 Phytel、Explorys 和 Truven。大量收购使得公司面临人员臃肿问题,为裁员埋下了伏笔。

但这些都是表面现象,归根到底,对 Watson Health 来说致命的问题在于,它的诊断结果不准确。

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2018 年 8 月《华尔街日报》报道,没有任何已发表的研究表明,Watson 提升了患者的治愈率。有十几位使用过该系统的机构和医生反馈,其癌症应用收效甚微,某些情况下还会出错。并且,由于缺乏罕见病例数据,Watson 的更新速度跟不上癌症治疗的发展速度。

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