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区块链第一股嘉楠科技的AI芯片生意

2020-11-24 13:25

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全球区块链第一股嘉楠科技(canaan)上市即将满一周年,回顾其过去一年的表现,股价随着比特币价格波动。

近几个月,比特币价格的上涨让嘉楠科技的阿瓦隆矿机一机难求,订单已经排到明年三月。

相比比特币价格的不确定性,AI芯片未来几年的高速增长十分明确,而增长也伴随着机遇。2018年,众多AI芯片通过PPT比拼性能,嘉楠科技就推出了首款AI芯片,这也是全球最早量产的RISC-V架构商用边缘AI芯片。

2020年,AI芯片落地的关键年,嘉楠科技预计其AI产品将带来1000万的高质量营收,同时预期未来2-3年AI芯片营收将达亿元级别。全球第二大矿机公司嘉楠科技的AI芯片为何能快速落地?矿机巨头未来是否会成为AI芯片巨头?

用设计矿机芯片的能力设计AI芯片

两条腿走路肯定比一条腿走路更好,可以用于解释嘉楠科技在区块链市场成功之后继续开拓市场的原因,但为什么选择AI?嘉楠科技成立的2013,ASIC(专用集成电路)在比特币挖矿上展现的算力超乎了所有人的想象,凭借着应时推出的阿瓦隆矿机,以及持续迭代,嘉楠科技在对算力和功耗要求苛刻的区块链市场取得成功。

“2016年是我们很重要的里程碑,我们完成了当时最先进的16nm工艺的所有工作,然后就开始寻找下一个能发挥我们芯片设计能力的技术和产品。”嘉楠科技创始人、董事长兼首席执行官张楠赓与雷锋网(公众号:雷锋网)对话时表示,“最后选择AI主要有两大原因,一是AI算法对重复计算确实有较强的需求,二是我们擅长的ASIC确实有用武之地。”

嘉楠科技创始人、董事长兼首席执行官张楠赓

2016年正值新一轮AI热潮兴起,AI算法快速迭代,传统芯片的算力远远不能满足需求,AI专用芯片能够带来效果的显著提升,引发了AI芯片的创业热潮。已经在芯片领域有所积累的嘉楠科技同样也看到了这个机遇,并选择了边缘AI市场。

云端AI芯片市场利润丰厚但英伟达和英特尔等大公司占有优势地位,边缘市场利润不高但潜力巨大。为什么擅长设计高性能专用芯片的嘉楠科技会选择边缘AI芯片市场?

张楠赓表示:“云端AI芯片为了达到理想的性能会有一些权衡取舍,属于比较传统的芯片设计领域,这一市场巨头云集,给初创公司的机会不多。端侧还没有一家主导的公司,并且端侧AI与矿机芯片都是对成本、功耗和性能都有极限要求,我们芯片设计的优势在端侧AI芯片上可以很好地发挥出来。”

让人有些意外的是,嘉楠科技2016年启动AI芯片项目时就决定使用RISC-V指令集。要知道,RISC-V项目2010年在加州大学伯克利分校启动,2014年才正式发布第一版用户手册,2018年开始在国内引发关注,即便现在,也有不少公司还在观望是否使用RISC-V。

“摇摆其实是在浪费时间,我们团队极客比较多,觉得RISC-V比较有希望,就定下来了。”张楠赓如此解释。

最早量产的RISC-V边缘AI芯片,教育机器人市场“无人能敌”?

嘉楠没有浪费时间摇摆很重要的原因是仔细分析了其产品定位。张楠赓说:“我们并非拒绝Arm平台,只是因为很多IoT设备没有屏幕,运行的也不是安卓系统,Arm生态没有那么大优势。RISC-V在IoT市场可以很好的发挥其可定制化优势,进行扩展工作也更容易。”

率先使用RISC-V自然面临更大的挑战。“使用RISC-V虽然省去不少IP授权费,但坑比较多,所以研发周期也会更长一些,我认为整体而言RISC-V并不能节省多少成本。”

张楠赓表示,“比较大的Bug其实还好,有时候遇到芯片已经流片回来,出现随机错误就只能用编译器解决,甚至砍掉一些特性。当然,这对于任何一款复杂的芯片或系统都难以避免。”

回过头再看当年的选择,张楠赓表示选择RISC-V非常合适,现在已经把RISC-V用起来了,接下来就是往定制化的方向发展。

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